一块4.8亿年前的化石虽然17年前就在摩洛哥沙漠挖掘发现,但该化石中的远古物种真实身份和进化历史至今仍是一个谜。1月20日发表在《生物学快报》的一份研究报告中,科学家对这个化石样本进行了详细描述。

 该远古新物种被命名为Cantabrigiaster fezouataensis,外形颇似海星,但缺少现代海星生物的显著特征;它没有蛇尾海星的细长触角,也没有现代海星结实的外壳,因此研究人员推测它是现代所有海星物种的祖先。

 研究报告作者、英国剑桥大学地球科学系古生物学家艾伦·亨特说:“我们现已确切发现第一种类似海星的生物是如何出现的,以及它是如何进化成为现代海星物种,现代海星物种已遍布全球海洋。”

 Cantabrigiaster fezouataensis生活在冈瓦纳超大陆水域,亨特说:“当时这一远古物种的生活环境可能更接近现代南极洲。”

 它们生活在奥陶纪早期,大约4.854亿-4.6亿年前,该物种喜欢栖息在远古冷水礁上,其周围环境存在着许多怪异生物,例如:被称为anomalocaridids的巨型滤食生物。

 目前,研究人员并不确定该物种的进食习性,其颌骨证据表明,它可能不像同一时期的anomalocaridids和现代蛇尾海星的滤食习性,通过深入分析该化石样本,研究小组确定了它是海星祖先物种的重要线索。

 亨特说:“我们坐在一间实验室里,认真观察该化石样本的每一个细节特征,然后与现存动物特征以及化石记录已确定的特征进行全面对比分析,最终我们利用生物学和数学算法将该远古物种列入海星进化谱系中。”

 海星和蛇尾海星是现存5个种群的两个,它们在一起形成一个更大的种群,叫做冠群棘皮动物,其他3个种群是海胆、海参和海百合,最新发现的远古新物种臂状结构与海百合相似,这意味着海百合的血统可追溯至这个古老祖先物种。

 最新分析表明,该远古新物种首次出现在被称为“大奥陶系生物多样性事件”的重要时期,亨特说:“这是生命真正开始多样化的时候,而海星是我们现今在海洋世界中认识到最早的动物之一。”

 以Cantabrigiaster fezouataensis物种为起点,现在有可能将4.8亿年前海星物种与之后的化石物种联系起来,然后再与现今物种进行对比分析。

 法国国家科学研究中心(CNRS)、里昂大学古生物学家伯特兰·列斐伏尔称,这是一项非常有趣的研究!据悉,他在摩洛哥遗址收集化石样本,他曾发现大量保存非常完好的化石。

 列斐伏尔说:“在摩洛哥发现的远古海星祖先物种非常重要,它提供了关于早期海星物种进化以及冠群棘皮动物起源的有趣信息,但目前我们还需要展开更深入的研究分析,尤其是对寒武纪晚期(4.97亿-4.854亿年前)的远古动物,从而填补远古棘皮动物与现代冠群棘皮动物之间微妙关联的空白。”